Incendios forestales aumenta contaminaci贸n en noroeste de EE.UU.

La EPA de los Estados Unidos ha estado trabajando en la mejora de regulaciones durante un extenso tiempo para asegurar que la calidad del aire en toda la naci贸n promueva la salud de todos los ciudadanos estadounidenses. Uno de los temas cr铆ticos 煤ltimamente ha sido la disminuci贸n de las emisiones de material particulado, seg煤n una investigaci贸n de 2023 que muestra que una medida de este tipo podr铆a salvar alrededor de 12,000 vidas anualmente, especialmente considerando la parte m谩s susceptible de la poblaci贸n, como los ni帽os, los ancianos o los individuos que padecen una afecci贸n como el asma.

Una investigaci贸n redactada por Crystal D. McClure y Daniel A. Jaffe y publicada en la prestigiosa revista proceedings of the National Academy of Sciences en julio de 2023 describe c贸mo el humo de los brotes de fuego est谩 teniendo un impacto negativo en la parte occidental de los Estados Unidos, anulando a帽os de mejoras en la calidad del aire.

El cient铆fico resalt贸 que con el paso del tiempo se han presentado brotes de fuego m谩s extensos y frecuentes, liberando part铆culas finas a la atm贸sfera sin mucha disposici贸n para evaluar la problem谩tica desde una perspectiva ambiental. Daniel Jaffe, investigador de la Universidad de Washington y coautor de la investigaci贸n, declar贸 que las regulaciones actuales sobre la contaminaci贸n del aire se rigen seg煤n el Clean Air Act, pero su enfoque principal est谩 en regular las part铆culas emitidas por autos y f谩bricas.

El humo liberado por los brotes de fuego desprende notables cantidades de part铆culas diminutas que miden menos de 2,5 micr贸metros de di谩metro. Estas peque帽as part铆culas s贸lidas o gotas pueden ser inhaladas y provocar problemas respiratorios y pulmonares, afectando principalmente a ni帽os y ancianos, pero tambi茅n a las comunidades pr贸ximas a los focos de fuego en general. Las 谩reas cercanas a los incendios forestales pueden tener niveles tan elevados de contaminantes en el aire que las autoridades podr铆an aconsejar a las personas permanecer en el interior por su propia seguridad, ya que estar al aire libre durante un per铆odo prolongado podr铆a ocasionar serias complicaciones de salud.

En su estudio, Jaffe menciona que resulta un reto determinar con exactitud los efectos que tienen los brotes de fuego en la poluci贸n del aire debido a que estos suelen ser espor谩dicos e irregulares. Indic贸 que las observaciones son bastante excepcionales, ya que es habitual que los incendios forestales impacten significativamente en una comunidad, mientras que otras que est谩n relativamente cerca permanecen pr谩cticamente inalteradas.

La manera en que Jaffe inici贸 su investigaci贸n sobre la influencia de los brotes de fuego en la contaminaci贸n del aire fue instalando un monitor de poluci贸n a las afueras de la ciudad de Eugene, en Oreg贸n, en las faldas de una monta帽a, con el prop贸sito de registrar las emisiones de China que estaban ingresando a los Estados Unidos. Sin embargo, en un giro inesperado, Jaffe observ贸 nuevos datos proporcionados por el monitor que mostraban la forma en que las part铆culas de los brotes de fuego estaban impactando la atm贸sfera.

McClure y Jaffe analizaron datos diarios de material particulado recopilados entre 1988 y 2016 en m谩s de 100 localidades rurales en todo el pa铆s, eligiendo dichas locaciones para excluir la influencia de emisiones industriales en la liberaci贸n de contaminantes atmosf茅ricos. Descubrieron que en la mayor铆a de los lugares se registraron notables incrementos en los niveles de aire limpio, a excepci贸n de la regi贸n noroeste, una parte del pa铆s que durante el verano suele verse afectada por brotes de fuego.

Considerando que las part铆culas finas son resultado de las emisiones de fuego, mientras que el sulfato se libera al quemar combustibles f贸siles, los cient铆ficos llegaron a la conclusi贸n de que los brotes de fuego eran los responsables de los altos niveles de contaminaci贸n del aire en dichas regiones. 脕reas rurales de California, Idaho, Montana, Nevada, Utah y Wyoming presentaron conjuntos de datos que mostraban mayores niveles de PM 2.5 pero ning煤n aumento en los niveles de emisi贸n de di贸xido de azufre.

Ambos cient铆ficos coinciden en que si bien el cambio clim谩tico y el incremento de las temperaturas ciertamente juegan un papel en la ocurrencia de brotes de fuego m谩s recurrentes y extensos, no son los 煤nicos culpables, otros factores tambi茅n contribuyen al problema, uno de los cuales, seg煤n ellos, ser铆a la deficiente gesti贸n de los bosques en los Estados Unidos con vegetaci贸n propensa a los incendios y descuidada. El gran desaf铆o en el futuro ser谩 buscar m茅todos eficaces y econ贸micos para lograr alguna forma de control sobre esta fuente de contaminaci贸n del aire, la cual no es tan f谩cil de regular como aquellas que son resultado de las actividades humanas.

脥ndice

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